Perjuangan tunggal Inaba himeko

Penerjemah: Fahrenheit32 | Proofreader: Reinette


Disaat aku berjalan melewati gerbang depan SMA Yamaboshi, aku merasakannya: mulai hari ini, aku akan berubah.

Langit cerah, tanpa awan yang terlihat — cuaca yang sempurna untuk awal yang baru. SMA itu sendiri sama seperti sebelumnya, tentu saja, tetapi entah bagaimana aku melihatnya dengan cara yang sama sekali baru. Apakah karena aku telah menemukan keberanian yang aku butuhkan untuk bertarung? Atau apakah aku sudah berubah dalam beberapa hal?

Aku tiba di kelas lebih awal pagi itu. Di sana, ada rekan satu klub dari Klub Penelitian Budaya, Yaegashi Taichi dan Nagase Iori, sudah hadir. Biasanya kami menghabiskan pagi dengan mengobrol, tapi hari ini...

“Oh ... P-Pagi, Inaba. Kita akhirnya kembali ke kehidupan normal kita lagi, ya?” kata Taichi.

...Ada yang tidak beres. Dia tidak melihat ke mataku, sepertinya dia merasa malu tentang sesuatu. Lihatlah aku, sialan!

“B-Benar ... Rasanya aneh menyebut ini normal, tapi ya…” Kata-kataku keluar jauh lebih lembut dari pikiranku.

“Uh, guys? Mengapa kalian tidak saling memandang?” Tanya Iori.

Jangan tanya padaku! Dialah yang membuat ini aneh!

“T-Tidak ada alasan,” gumam Taichi sambil menggaruk kepalanya.

“Oh, bagus! Kita akhirnya terbebas dari fenomena bodoh yang aneh itu, jadi bisakah kalian setidaknya mencoba terlihat senang tentang itu? Pikirkan hal-hal yang bahagia!” Dia mendorong kami masing-masing saat dia berbicara.

Sejujurnya, Aku tidak keberatan digodanya, tapi aku menjauh dari jangkauannya. “Hentikan itu. Aku bersumpah, kamu tidak berubah sedikit pun…”

Memang, dia bertingkah seperti tidak pernah terjadi apa-apa.

“H-Hentikan itu, Nagase!” Seru Taichi, menatapku dengan sembunyi-sembunyi.

Ternyata yang ini adalah cerita lain.

■ □ ■

Sudah lebih dari seminggu sejak aku, Inaba Himeko, mengungkapkan perasaanku kepada Yaegashi Taichi. Aku percaya itu adalah bom yang bisa menghancurkan semua yang kami bangun di antara kami di KPB, tetapi sejauh ini tidak ada kerusakan tampaknya (yang bisaku lihat, bagaimanapun juga). Klub ini masih bersama, berfungsi seperti biasanya.

Konon, sampai saat ini kita terlalu sibuk berurusan dengan fenomena Pembebasan yang menyebalkan itu sehingga aku mengkhawatirkan romansaku. Tapi sekarang fenomena itu hilang, dan kita kembali ke kehidupan normal kita sehari-hari... dan fakta yang tak terhindarkan dari masalah ini adalah, aku menyatakan cintaku kepada Taichi dan menyatakan persaingan dengan Iori.

“Oke, ini petunjuk untuk masalah terakhir. Di sini, X adalah variabel— ”

Aku menghiraukan guru matematika yang berbicara tak ada habisnya di podium, aku mempelajari kembali kasusnya. Saatnya untuk sedikit analisis obyektif.

Gadis A berteman dengan Pria B dan Gadis C, dan hubungan antara B dan C mulai berubah menjadi romantis. A, B, dan C semuanya berada di kelas dan klub yang sama, jadi pada dasarnya mereka bersama sepanjang waktu. A ingin mendukung hubungan C dengan B, tetapi di saat yang sama, A memiliki perasaan terhadap B sendiri. A akhirnya memutuskan untuk mengejar B, jadi dia menyatakan niatnya ke C. Kemudian dia mengatakan ke B bahwa A mencintainya dan dia akan bersaing untuk mendapatkan kasih sayang B dengan C. Tetapi meskipun persaingan baru ini, A dan C tetap berteman, karena C tidak mau mengorbankan persahabatannya demi cinta…

Konyol. Ini terlalu mudah untuk dipercaya... Tidak mungkin semuanya akan berhasil dengan sempurna pada akhirnya... Bahkan jika itu baik-baik saja dalam jangka pendek, aku akan tahu dalam jangka panjang itu akan menggigit kita...

Pada saat itu, kami masih berada di tengah-tengah fenomena «Heartseed», dan aku tidak dapat berpura-pura bahwa hal itu tidak memengaruhi proses pengambilan keputusanku. Jika bukan karena fenomena tersebut, aku tidak yakin semuanya akan menjadi seperti itu…

... huh, ada apa denganku? Aku terus merengek seperti anjing. Bukankah aku baru saja memutuskan ini adalah “waktunya untuk Inaba Himeko membalikkan keadaan” saat aku dalam perjalanan ke sekolah pagi ini? Teruslah bertingkah seperti anak kecil dan kita tidak akan pernah ke mana-mana! Aku perlu membuang kelemahanku dan menemukan kembali diri saya sebagai seorang badass!

Oke, mari buat daftar tujuan kita:

1. Operasi Taichi: Perbaiki kecanggungan antara aku dengan Taichi dan tentukan cara terbaik untuk berinteraksi dengannya.

Dia tidak menghindariku atau apapun, tapi persahabatan kita saat ini jauh dari harmonis... Kemudian lagi, mungkin itu yang diharapkan mengingat ada aspek “mengaku padanya / menolaknya” dalam hubungan kita sekarang. Tetap saja, ada sesuatu yang perlu dilakukan untuk mengatasinya. Lagipula, aku cukup yakin masih terlalu dini untuk memenangkan hatinya, bahkan bagiku... Berbicara secara logis, tentu saja! Aku bukan seorang pengecut!

2. Operasi Iori: Cari tahu bagaimana perasaan Iori tentang hal ini.

Bahkan setelah Iori mengetahui bahwa kami berdua memiliki perasaan untuk laki-laki yang sama, dia mengatakan kepadaku untuk tidak akan menyerah pada cintaku... kami akan tetap berteman apa pun yang terjadi. Aku menduga dia mengatakannya untuk mendorongku agar berhenti bersikap begitu menyedihkan dan meruntuhkan penghalang itu, dan jika demikian, itu pasti berhasil.

Tapi meski aku yakin Iori senang melihatku berperilaku sebagai diri sendiri, aku tidak begitu yakin bagaimana perasaannya tentang situasi cinta segitiga aneh yang kita alami sekarang. Dia bertingkah seperti tidak pernah terjadi apa-apa. Dan ketika aku memikirkan bagaimana dia akan berkencan dengan Taichi sekarang jika saja aku menjadi sedikit lebih kuat... itu membuatku merasa sangat bersalah. Jika ada cara lain untuk mengeluarkanku dari fase cengeng, aku yakin itulah rute yang lebih disukai Iori.

Kami rival cinta... tapi kami juga sahabat. Tidak diragukan lagi. Jadi, sekarang setelah semuanya beres, adalah tugasku untuk mencari tahu bagaimana perasaannya yang sebenarnya.

Last but not least, haruskah aku menyelesaikan tujuan 1 dan 2:

3. Operasi Cinta Segitiga: Temukan keseimbangan yang stabil dalam hubungan antara diriku, Taichi, dan Iori.

Sejujurnya, Iori memiliki keunggulan di sini, dan dengan tembakan jauh. [Iori udah lama dicomblangin sama Inaba dari eps 1 animenya] (Faktanya, mengingat Taichi menolakku mentah-mentah, bahkan bisa dikatakan aku kalah secara resmi.) Tapi keduanya masih belum jadian, yang berarti masih ada peluang. Faktanya adalah, pertempuran ini masih jauh dari selesai. Tapi butuh waktu untuk membalikkan keadaan demi kebaikanku... yang berarti aku perlu membuat cinta segitiga yang stabil untuk sementara waktu.

Itu harus melakukannya sejauh tujuan saya. Sambil menghela nafas, aku melihat ke atas ... dan menyadari seseorang sedang berdiri tepat di sebelah mejaku. Kalau dipikir-pikir, bukankah kita masih di tengah-tengah kelas—

“WHOA!”

Berdiri di sana tidak lain adalah anak laki-laki yang akhir-akhir ini benar-benar melintas dipikiranku: Yaegashi Taichi. Teriakan kaget saya membuatnya terlonjak kaget, dan aku merasa semua orang di ruangan melihat kearahku.

“A ... Ada apa, Taichi?”

“Orang terakhir di barisan itu seharusnya mengumpulkan semua lembar kuis, ingat? Tunggu... Inaba, mengapa punyamu kosong?”

“Oh sial…”

Aku tidak tahu kalau sekarang kami ada kuis !!!

■ □ ■

Lembar kuis kosongku memberikanku banyak PR tambahan sebagai hukuman. Tidak hanya itu, semua orang menertawakanku karena berteriak di kelas, dan itu juga membuat Taichi ketakutan. Sejauh ini, "awal baru"ku tidak berjalan dengan baik... tapi masih terlalu dini untuk menyerah. Bagaimanapun juga, aku telah bersumpah untuk mengubah diriku, dan Inaba Himeko yang baru akan menjadi kuat — cukup kuat untuk melewati kemunduran kecil seperti ini.

Misi: dimulai!

Operasi Iori: Fase 1

Aku tahu aku tak akan mungkin mendapatkan jawaban langsung jika aku bertanya langsung kepada Iori, jadi aku langsung menemui teman terdekatnya di kelas, Nakayama Mariko.

“Hei, apa Iori berbicara denganmu tentang sesuatu akhir-akhir ini?”

“Seperti apa?”

“Kekhawatiran, masalah, hal seperti itu? Ada masalah dengan teman lain? Masalah cowok?”

“Hmmm ... Yah, dia bertanya padaku bagaimana cara memilih hadiah untuk seseorang…”

“Hadiah...?”

Oh, aku melihat permainanmu, kau rubah kecil yang cerdik! kamu mencoba membeli cintanya dengan hadiah!

“Aku tidak bisa memikirkan hal lain... Sebenarnya, kamu tahu apa?”

“Hmm? Apa?”

“Jika ada yang bertingkah aneh akhir-akhir ini, itu kamu! Maksudku, jelas tidak mengatakan Iori tidak aneh secara umum.”

“A-Apa ?! Aku tidak bertingkah aneh! Jauh dari itu!”

Tidak sekarang, setidaknya... meskipun selama Pembebasan aku tidak sepenuhnya normal. [maksud pembebasan disini itu jadi masa-masa sekarang mereka sedang tidak di jahili sama «Heartseed». «Heartseed» dijelasin di animenya]

“Kau yakin? Kamu tampak agak... agak emosional. Oh, itu mengingatkanku! Kamu dan Iori agak marah satu sama lain beberapa waktu lalu. Apa itu salah satu penyebabnya? Maksudku, aku merasa canggung bertanya... tapi kurasa aku akan tetap bertanya! Jadi apa yang terjadi dengan kalian, ya?”

Sial. Aku lupa betapa Nakayama suka bergosip.

“Tidak ada yang menarik. Tak banyak yang bisa diceritakan, aku takut.”

"Aww, kamu tidak akan memberitahuku? Cukup adil, kurasa ... Oh ya! Inaba san, kamu pandai dalam penelitian, kan? Bisakah kamu membantuku dengan sesuatu?"

Tentu, saya tidak keberatan.

“Yesss! Kamu benar-benar hebat, Inaba-san! Pasti menyenangkan bisa menjadi hebat!” 

“O-Oh ... Haha …”

Baru-baru ini aku mungkin menghargai pujian yang jelas tidak feminin ini, tetapi saat ini pujian itu terasa seperti garam di luka. Sial!

Operasi Taichi: Fase 1

Setelah kelas beres, aku secara sengaja menjatuhkan diri ke meja di depan meja Taichi saat dia meletakkan buku teksnya. Dia mendongak. “Ada apa, Inaba?”

“Oh, hanya ingin mengobrol.”

“Oh... Iya. Apa yang ingin kamu bicarakan?”

Aku tidak menanggapi.

“Bukankah kamu baru saja mengatakan ingin mengobrol?”

Aku tetap diam... dan mengetes reaksinya. Ini semua adalah bagian dari strategiku, tentu saja. Aku ingin melihat bagaimana dia akan bereaksi tanpa pengaruh apa pun dari perilakuku sendiri — tes kendali untuk meletakkan dasar bagi eksperimen lebih lanjut, jika kamu  mau. Bagaimana tanggapannya tanpa aku berkata terlebih dahulu padanya?

Setelah beberapa saat bingung, Taichi memutuskan untuk... berbasa-basi.

“Jadi, uhhh ... Akhir-akhir ini semakin dingin, ya?”

Sial, kenapa kamu begitu canggung?

“Y-Ya... minggu depan akan memasuki  bulan Desember…”

... Sial, kita berdua canggung!

Operasi Iori: Fase 2

Saat makan siang, aku bertemu dengan Kiriyama Yui di Kelas 1-A. Kami baru saja menyelesaikan kelas olahraga, dan rambut panjang coklat kemerahannya diikat menjadi ekor kuda.

“Jadi, apa yang ingin kamu tanyakan padaku?” dia bertanya.

“Apakah Iori berbicara denganmu tentang sesuatu akhir-akhir ini?”

Selain Iori dan aku sendiri, Yui adalah satu-satunya gadis lain di CRC, dan dia telah melalui semua fenomena bodoh yang sama. Jadi, dia adalah orang yang paling mungkin untuk ditangisi Iori... terutama tentang aku dan / atau Taichi.

“Maksudku, kita berbicara tentang klub... tapi itu semua sama seperti yang dia katakan padamu, aku yakin.”

“Ada yang lain?”

“Hmmm ... Tidak ada yang penting, sungguh …”

“Apakah... apakah kamu tidak berbicara tentang laki-laki sama sekali?”

“A-Anak laki-laki ?! Tidak tidak Tidak! Tidak mungkin!” Yui menggelengkan kepalanya dengan keras, mengibaskan kuncir kudanya dengan kecepatan cahaya. “Iori tidak benar-benar datang kepadaku tentang hal semacam itu... Oh, tapi... dia dan Taichi mungkin akan segera bersama, ya?”

“Tidak, pertempuran belum berakhir.”

“Hah? Pertarungan?”

“Oh, er, jangan khawatir tentang itu. Hmmm ... Kamu dan Aoki bersama apa adanya, kurasa kalian mungkin punya sedikit waktu untuk berdiskusi... ”

Bersama apa adanya?! Apa artinya itu, tepatnya?! Kami tidak bersama apa adanya atau apa pun!”

“Ya, ya, apapun yang kau katakan...”

Jika Yui bukan orang kepercayaannya, mungkin Iori tidak pernah berkonsultasi dengan siapa pun sama sekali. Saat aku berhenti sejenak untuk berpikir, Yui bertepuk tangan.

“Ohya! Aku mau memberi tahumu, um... Aku tahu kamu memintaku untuk memformat Buletin Budaya, tapi sepertinya komputer kita di rumah tidak berfungsi...”

“Oh benarkah? Kalau begitu, aku akan mengurusnya.”

“Hah?! Kamu yakin? Aku tidak bermaksud untuk menyerahkannya padamu…”

“Nah, itu bukan masalah besar. Lagipula, aku sedang tidak banyak pekerjaan.”

“Oh… Baiklah, oke. Terima kasih banyak! Aku sangat menghargai itu.”

Kami mengobrol sedikit lebih lama, lalu berbalik dan berpisah... kemudian Yui tiba-tiba memanggil lagi.

“Oh ya, dan aku mendapatkan semua yang kita butuhkan untuk — mmph!” Entah dari mana, dia menutup mulutnya dengan tangan.

“Apa apa?”

Dia menggelengkan kepalanya dengan penuh semangat.

“Tidak, serius, ada apa?”

Lalu, akhirnya, dia menarik tangannya. “B-Bukan apa-apa! Aku sudah terbiasa dengan kamu yang bertanggung jawab atas hal ini... Maksudku, uhhh, jangan khawatir tentang itu! Lupakan saja!”

Dan dengan itu, dia lari seperti kelelawar keluar dari neraka.

Operasi Taichi: Fase 2

Operasi Iori: Fase 3

Operasi Cinta Segitiga: Fase 1

Yui tidak datang ke ruang klub hari itu. Rupanya, dia telah membuat rencana dengan beberapa teman sekelas, dan dia "merasa berkewajiban untuk pergi kali ini, kau tahu, setelah tidak berinteraksi dengan semua orang selama fenomena itu.”

Memang, selama Pembebasan, kami secara umum menghindari kontak dengan siapa pun di luar KPB. Dan sekarang setelah belenggu itu akhirnya hilang, aku mendukung siapa saja yang ingin bergaul di tempat lain untuk perubahan. Tentu, fenomena bodoh ini berarti kami menghabiskan lebih banyak waktu bersama satu sama lain, tetapi kami sama sekali tidak berkewajiban.

“Awww, tidaaaakk... Kenapa Yui melewatkan klub...? Bukankah dia ingin rendebeau[1] klub yang normal dan menyenangkan denganku?” Aoki Yoshifumi merengek menjengkelkan.

“Aku heran kamu bahkan tahu kata itu,” gumam Taichi dengan pelan.

“Kenapa kamu mengucapkannya seperti itu? Ini 'pertemuan', konyol. 'Rendebeau' terdengar seperti kencan hantu!” canda Iori.

Meskipun kami bertiga berada di kelas yang sama, ruang klub adalah tempat sebagian besar interaksi kami terjadi... jadi, itu memegang kunci untuk mengubah gelombang perang. Bagiku, itu adalah ruang yang aman dan medan perang sekaligus.

Aoki mendecakkan lidahnya. “Baik... Kalau begitu aku pikir aku akan belajar! Hmph! Kalian semua akan menyesal!”

“Mengapa kita merasa harus terancam oleh itu...?” Balas Taichi.

Cukup menguping; Aku harus bergerak. Aku mendongak dari laptopku dan—

“Jadi, Taichi, apa tipemu?” [Iori]

“Bwegh ?!” [Taichi]

“Gah ?!” [Inaba]

“Oke, aku mengerti kenapa Taichi akan panik, tapi Inaban? Hahaha!” [Iori]

“Y-Yah... maksudku…” Aku tergagap, mencoba memikirkan untuk kembali.

Sementara itu, yang tidak mengejutkan siapa pun, pertanyaan Iori membuat Taichi bingung. “T-tipeku? Agak sulit untuk mengatakan ... "

“Oke, mana yang lebih kamu suka: imut atau seksi?” Iori melanjutkan tanpa jeda.

“Oh, maksudmu secara fisik? Yah ... kurasa aku lebih suka yang imut…”

“Aku mengerti, aku mengerti. Manis lebih seksi, ya? ” Iori mengangguk. Kemudian dia menatapku dengan sombong, dan aku tersadar: dia adalah tipe yang imut, dan aku adalah tipe yang seksi. Yang berarti pertanyaannya benar-benar—

Jadi begitulah caramu memainkan ini, ya? Menarik. Kamu mungkin telah mengambil inisiatif, tetapi aku tidak akan membiarkanmu menang!

“Seksi jelas lebih baik. Ada rasa kedewasaan dan daya pikat yang tidak dimiliki si imut,” kataku.

“Maksudku, kamu tidak harus dewasa untuk menjadi seksi, kan?” Tanya Taichi.

“Oh, baiklah ... Kurasa tidak.” Ternyata pembelaanku terhadap Tim Sexy tidak berjalan dengan baik.

“Kalau begini, seksi mulai terdengar tua dan kolot,” ucap Iori.

Relax. Jangan panik. Pikirkan sebuah serangan balik.

“Tua dan kolot?! Apakah kamu benar-benar tidak melihat daya tarik kedewasaan?! Tipe seksi terlihat bagus dalam pakaian berkelas. Mereka tidak perlu berusaha keras untuk menjadi cantik. Plus, mereka jauh lebih stabil! Sementara itu, tipe imut semuanya takut tumbuh dewasa! Kemudaan mereka dipandang sebagai hal yang baik, tetapi sebenarnya mereka hanyalah anak-anak! Imut sama dengan kekanak-kanankan! Dan jika tipemu adalah kekanak-kanakan, itu membuatmu menjadi seorang pedofil!”

“... Aku tidak mengerti kenapa kamu begitu marah tentang ini Inaba, tapi aku akan menghargai jika kamu tidak menuduhku sebagai pedofil.”

“Hah? Oh ... B-Benar. Maaf.”

Keheningan yang canggung turun di antara kami. Semua orang menatapku, bahkan Aoki, dengan ekspresi bingung di wajah mereka seperti berteriak ada apa denganmu?

“A-Apa?” Tanyaku tidak nyaman.

“T-Tidak ada,” jawab Taichi, mengalihkan pandangannya.

Mengapa semuanya terasa begitu aneh?

Setelah beberapa saat, Aoki kembali belajar, dan Taichi mengalihkan perhatiannya ke Iori.

“Ngomong-ngomong, dari mana pertanyaan itu datang? Jangan buat ini aneh, Nagase.”

“Aww, ayolah! Itu tidak aneh! Aku hanya basa-basi saja! Apa selanjutnya... Oke, jika kamu harus memilih antara tipe rasional dan tipe emosional— ”

“Ka-Kamu akan memilih tipe rasional, kan?! Meskipun aku mengakui daya tarik tipe emosional, jika kamu menginginkan seseorang yang dapat merencanakan masa depan dan semua yang diperlukan—anak-anak, orang tua yang menua, dan masa pensiun yang stabil—kamu jelas menginginkan pasangan yang berpikir secara rasional! Tipe rasional dapat menyeimbangkan anggaran dan memelihara rencana tabungan sambil memperhitungkan semua risikonya! Jika kamu ingin hidup bahagia, pasangan rasional adalah pilihan terbaik untukmu, bukan begitu, Taichi?!”

“... Aku bertanya padanya, bukan kamu. Apa yang kamu bicarakan?” kata Iori.

“Sepertinya Inaba tipe yang emosional hari ini,” kata Taichi.

“Tidak mungkin Pembebasan[1] masih berlangsung, kan?” tanya Aoki.

Itu adalah pukulan terakhir. Aku bertingkah sangat aneh, mereka benar-benar mengira «Heartseed» mungkin terlibat. Ada apa denganku? Dipenuhi dengan kebencian pada diri sendiri, aku mengatupkan rahang.

Pada akhirnya, tidak peduli seberapa keras aku mencoba, aku hanya terus membuat hal-hal menjadi lebih canggung, jadi pada akhirnya aku memutuskan untuk berhenti berbicara dan fokus pada laptop.

Mengapa? Mengapa aku terus mengacau? Aku sangat malu. Dan sangat lelah. Aku merasa seperti melakukan hal ini dengan cara yang salah ... tetapi aku berjanji pada diri sendiri bahwa aku akan berubah. Tidak ada rasa sakit, tidak ada keuntungan, seperti yang mereka katakan. Aku perlu mencoba dan mencoba lagi—

Pikiranku terhenti saat Taichi dan Iori tertawa terbahak-bahak. Aku tidak mendengarkan percakapan mereka, tetapi ternyata itu lucu, karena mereka memegangi sisi mereka. Senyuman mereka yang lebar dan cerah hanya semakin menerangi kesengsaraan kelam yang kurasakan.

Dan kegelapan tidak memiliki tempat di tengah cahaya, agar tidak terhapus seluruhnya

“Hmmm... Taichi dan Iori-chan pasti punya chemistry yang bagus, bukan? Ini seperti ada keajaiban setiap kali mereka bersama, kamu tahu apa yang ku maksud?”

Jika Taichi dan Iori memiliki chemistry yang bagus, lalu bagaimana denganku?

“Inabacchan?”

Sayangnya, aku tidak punya jawaban untuknya.

■ □ ■

Keesokan paginya, seorang pria kurus melambai padaku saat aku dalam perjalanan ke sekolah.

“Hai, Inabacchan! Semakin dingin pagi hari ini, ya? ”

“Uh huh,” jawabku tanpa komitmen. Tetapi meskipun aku mencoba yang terbaik untuk memancarkan getaran “Aku bukan orang yang suka bangun pagi” padanya, dia terus mengoceh, yang aku tanggapi dengan geraman samar.

“... tapi ada seperti suara berderak yang aneh, kau tahu? Seperti kkrrshshh! ”

“Hah.”

“Dan aku mencoba menggunakan sepasang earbud yang berbeda, tetapi itu masih terjadi...”

“Ya?”

“Jadi kupikir aku mungkin perlu membeli pemutar MP3 baru, tapi aku tidak yakin harus membeli jenis apa!”

Pada titik ini, aku sudah lelah membalas, jadi aku berhenti.

“Bagaimana denganmu? Apa daftar keinginanmu di hari ini? Whoa! ” Tiba-tiba, Aoki menjerit dan tiba-tiba berhenti.

Aku bisa saja menanyakannya, tapi aku mengabaikannya dan terus berjalan. Terlalu dini untuk omong kosong ini.

“Apakah aku baru saja kelewatan kesempatan untuk bertanya...? Tunggu, Inabacchan! ”

Dan kami tiba di gerbang depan.

“Itu mengingatkanku, kamu bertingkah agak aneh kemarin. Ada apa?”

Sebuah pembuluh darah menonjol di dahiku. Aku tidak menghargai orang seperti dia yang memanggilku aneh di depan muka.

“Aneh? Jelaskan kepadaku bagian mana tepatnya— ”Aku memulai dengan berapi-api, tetapi segera berhenti.

Setelah perenungan lebih lanjut, dia benar. Tidak ada tentang diriku yang normal saat ini. Bagaimanapun, aku sengaja mencoba mengubah diriku sendiri. Dan mungkin perubahan dari status quo itu akan terlihat “aneh” meskipun aku suka atau tidak.

“... Akhir-akhir ini aku berpikir bahwa aku perlu tumbuh dewasa, jadi ... Aku hanya mencoba untuk berubah, itu saja.”

Aku pikir penjelasanku akan langsung dipahami olehnya, tetapi dia malah bergumam dalam kontemplasi.

“Tumbuh, ya ... Ya, kurasa itu akan mengubahmu, tapi... Hmmm…”

“Apa? Kamu tidak ingin aku berubah atau apa?”

“Tidak, bukannya aku tidak ingin kamu... Ini hanya... Hmm…”

Pada akhirnya, dia tidak pernah menemukan jawabannya.

■ □ ■

Ada sesuatu yang membebani pikiranku. Aku tidak yakin apa itu, tapi kupikir itu mungkin ada hubungannya dengan kekacauan kemarin, belum lagi percakapan dengan Aoki pagi ini.

Aku merasa sedih, tetapi itu tidak berarti aku dapat mundur dari ini. Jika aku tidak terus maju, aku tidak akan pernah lepas dari kelemahanku.

Pertempuran ini baru saja dimulai ...

Operasi Taichi: Fase 3

Operasi Iori: Fase 4

GAGAL

■ □ ■

Operasi Taichi: Fase 4

Mengapa tuhan membenciku?

Taichi masih bertingkah canggung di sekitarku, dan aku tidak terlalu dekat untuk mempelajari opini jujur Iori tentang situasinya. Motivasiku berada pada titik tertinggi, tetapi sayangnya itu tidak berhasil.

Sebelum aku menyadarinya, hari ini sekolah telah usai, dan aku masih belum membuat kemajuan apa pun untuk mencapai tujuanku.

Aku memasukkan buku teks dan kantong pensil ke dalam tas. Mungkin perubahan tidak mungkin bagiku. Mungkin manusia tidak mampu melakukannya.

Saat itu, aku tersadar. Kecanggungan Taichi merupakan perkembangan baru-baru ini. Jadi jika aku berinteraksi dengannya seperti dulu (sebelum ini semua dimulai), mungkin dia akan kembali normal.

Tentu, mungkin bukan ide yang baik untuk kembali menjadi "hanya teman" sekarang karena aku secara aktif mengejar kasih sayangnya, tetapi di sisi lain, mungkin awal yang baru adalah hal yang kami butuhkan.

Mengesampingkan kelemahanku, aku bangkit dari mejaku. Aku hanya harus terus mencoba sampai menemukan jawaban yang benar.

“Hei, Taichi,” aku memanggil dengan acuh tak acuh. “Mari kita serahkan Iori pada tugas bersih-bersihnya dan pergi ke ruang klub tanpa dia.”

“...Baik.”

Aku mendecakkan lidahku. “Antusias sekali. Kamu bangun disini atau apa?”

Bersikap normal. Bersikaplah wajar. Jangan berlebihan. Jadilah dirimu sendiri.

“Ayo!” Aku menepuk punggungnya.

“Aduh! Ya, aku sudah bangun, oke?! Jangan pukul aku!”

Aku belum pernah menyentuh Taichi secara fisik sejak hari piknik... saat bibir kami bersentuhan di belakang East Wing. Di sana, terpikir olehku bahwa mungkin aku terlalu menjauhkan diri sejak saat itu. Ya, itu benar... Kami dulu sedikit lebih dekat...

Aku merasa diri ini rileks.

Dalam perjalanan ke ruang klub, kami mengobrol santai. Sebenarnya itu bagus. Hanya dua orang teman yang mengobrol... Untuk pertama kalinya dalam setelah sekian lama, rasanya Taichi kembali ke dirinya yang biasa di sekitarku.

Hampir seolah-olah pengakuan itu — ciuman itu — tidak pernah terjadi.

Aku memperlakukannya seperti teman lainnya, dan dia melakukan hal yang sama. Dia tampak seperti sedang bersenang-senang juga. Dia tersenyum. Mungkin ini Inaba Himeko yang dia inginkan ...

Hah. “Mungkin”? Bagus. Jelas sekali. Dia suka Iori, ingat? Dia tidak menginginkanku.

Tentang Taichi, mungkin hatinya kecil yang lembut harus mengatakan tidak kepada seorang teman. Tapi aku tetap memaksakan perasaanku padanya. Dan sekarang aku membuat segalanya lebih sulit untuk Iori, juga... semua agar sesuai dengan keinginanku sendiri. Bagaimana mungkin aku berpikir itu adalah hal yang benar untuk dilakukan?

Mungkin Taichi tidak ingin aku berubah ...

“... lalu aku memberitahunya — Tunggu, ada apa? Inaba? Kenapa kamu berhenti?” Taichi bertanya, balas menatapku.

“Oh, uh...” Sekarang setelah aku berhenti, aku tidak dapat melanjutkan percakapan. “S-Sebenarnya, aku baru sadar aku perlu melakukan sesuatu sebelum aku pergi ke ruang klub. Pergilah tanpa aku.”

“Oh baiklah. Apakah itu terkait klub? Ada yang bisa saya bantu? ”

“Tidak, hanya ... tugas pribadi …”

Apa yang telah aku katakan? Mengapa aku melarikan diri? Aku mengutuk diriku sendiri. Tapi bayi cengeng di dalam diriku telah terbangun, dan tidak ada gunanya melawannya sekarang.

Semua Operasi dalam Keadaan Standby

Tanpa tujuan yang pasti, aku berjalan ke gedung sekolah yang berbeda. Lorong dengan ruang kegiatan khusus untungnya kosong; dari sana, aku menatap lapangan atletik dan menghela napas.

“Apa yang salah denganku...?”

Apa yang terjadi dengan semua keyakinanku? Bukankah aku sudah meyakinkan diriku sendiri bahwa aku akan memenangkan ini? Aku bersumpah untuk berhenti menjadi lemah — baik untuk diri sendiri maupun untuk teman terkasih yang mendukungku. Namun, orang yang awalnya menginspirasi motivasi ini tampaknya tidak menginginkannya terjadi. Jadi apa yang harus kulakukan?

Mungkin lebih baik aku berfokus pada tujuanku saat ini ... tetapi pada saat yang sama, aku tidak dapat melihat diriku sendiri menemukan banyak kesuksesan. Jadi apa yang harus kulakukan? Apa yang ingin aku lakukan? Apa yang ingin kucapai...?

Dari bayang-bayang, aku merasakan nafas panas seseorang di telingaku.

“Baiklah. Jika itu bukan anak domba cinta yang tersesat.”

“Whoah!” Sebuah getaran yang tidak menyenangkan merayapi tulang punggungku, dan aku berbalik.

Di sana berdiri Fujishima Maiko, presiden Kelas 1-C, dipuja sebagai “Guru Cinta,” rambutnya ditarik ke belakang dan poninya dijepit, ekspresinya kaku, kacamata khasnya berkilauan di bawah sinar matahari. Dari dekat aku menemukan dia cukup cantik, dengan kulit yang sangat bersih—

“M-menjauhlah dariku!” Aku berteriak, dengan kuat mendorongnya ke belakang sedikit.

“Ya ampun, jangan terlalu kasar! Itu tidak pantas untuk seorang wanita, baik itu yang melakukan ataupun yang menerima.”

“Yeah, itulah yang kamu dapatkan karena menyelinap ke arahku dan bernapas di telingaku seperti orang aneh!” Ingatan-ingatan dulu itu membuat kulitku merinding.

“Aku tidak bisa menahannya. Kamu sangat imut akhir-akhir ini.”

“Ja-Jadi apa?! Ap ... Apa maksudnya itu?! Aku tidak imut!”

“Aku khawatir aku tidak setuju. Misalnya, hal yang kamu lakukan saat kamu berpaling dan tersipu? Sangat imut”

“Urk...!”

“Ternyata kamu kadang-kadang bisa lengah juga”

“Nngh...”

“Seorang ratu es yang menunjukkan sekilas sisi manisnya... Sangat erotis... Aku sangat ingin menggoda — maksudku, pengganggu — maksudku, aku akan berada di tempat tidurku.”

“Itu yang akan kamu tuju?!”

Fujishima terkekeh. Dia jelas mempermainkanku. Gah, aku tidak bisa menghadapinya ... Faktanya, jika ada seseorang di planet ini yang BISA menghadapinya, aku ingin tahu bagaimana cara mereka melakukannya!

“Jadi, apa yang kamu inginkan dariku?” Aku bertanya.

“Soalnya, sensor cintaku telah mendeteksi domba yang hilang ...”

“... Kamu sekarang seorang penggembala?”

“Siapapun yang percaya akan diselamatkan!”

“Bisakah kamu setidaknya mengakui bahwa aku berbicara denganmu ?!” Sialan, perempuan ini sudah gila.

“Sekarang, singkirkan semua diskusi serius...”

“Bukankah yang kau maksud adalah 'singkirkan semua lelucon'? Jika itu adalah idemu tentang diskusi yang serius, maka aku akan pergi.”

“Kamu sedang kesulitan dengan sesuatu, bukan?” tanyanya tiba-tiba — dan setelah bolak-balik aneh tadi, suaranya yang tenang dan perilaku tenangnya membuatku benar-benar lengah.

“Ti-Tidak juga,” aku tergagap. Lagipula, tidak ada hal yang perlu kuceritakan kepada seseorang.

“Ini bukan diskusi yang serius, ingat? Kita hanya bercanda. Buat saja sebuah kalimat candaan.” Ekspresinya melembut sedikit... seperti tetes pertama salju yang mencair setelah musim dingin yang sangat panjang.

“Apakah kamu baru saja...”

Pertama dia melunakkanku, kemudian dia memukulku di tempat yang sakit. Dia telah membongkar pertahananku dengan sempurna... dan tiba-tiba aku mengerti mengapa begitu banyak orang di kelas kami memperlakukannya sebagai guru cinta. Dia telah melihat kedalam diriku, dan sekarang dia memiliki keuntungan.

Sementara itu, aku telah kehilangan keinginan untuk melawannya. Aku yang dulu akan sangat ingin melawan hal itu — apa pun untuk menyangkal kelemahanku sendiri. Tapi aku berbeda sekarang.

“Benar... Bercanda…” Aku menyeringai.

Jadi aku memutuskan untuk menceritakan kisahku kepadanya, berharap tanpa harap bahwa dia bisa membimbingku ke sebuah jawaban.

“... Jadi intinya kamu ingin tahu cara merayu seorang laki-laki,benar?”

“Ap…?! Bagaimana kamu mendapatkan kesimpulam tersebut dari apa pun yang baru saja kukatakan ?!”

Memang, aku sengaja berbicara samar-samar, tetapi aku tidak pernah mengatakan satu hal pun seperti itu! Dan pada saat itu aku benar-benar mengira dia itu keren, sialan!

“Strategi paling sederhana, paling lugas, dan paling efektif adalah dengan menggunakan seksualitasmu.”

“Aku baru saja mengatakan—”

“Anak laki-laki SMA tidak ada berbedanya dengan monyet, jadi kamu seharusnya tidak mengalami terlalu banyak masalah. Namun jangan lupa, beberapa diantaranya memiliki kecerdasan yang mirip dengan manusia. Berhati-hatilah untuk tidak membiarkan kera ini mengikatmu, oke? ”

“Apakah kamu mendengarkanku?!”

Setelah dia berkata, dia ada benarnya. Aku menyimpan sarannya di belakang pikiranku.

“Baru-baru ini aku mendapatkan ide yang sangat bagus. Haruskah kuberitahu itu kepadamu?”

“Tidak terima kasih!”

“Apakah kau yakin?”

“...Maksudku, jika kamu ingin memberitahuku, sesuaikan dirimu…”

Bukannya aku ingin tahu! tetapi aku tidak tahu!

“Baiklah kalau begitu. Aku akan melakukan itu.” Dia terkekeh. “Pernahkah kamu mendengar tentang efek jembatan gantung? Kau tahu, fenomena di mana otak manusia salah mengartikan ketakutan sebagai gairah. Nah, saat itu terjadi, kamu dapat dengan mudah memanfaatkan efek ini dalam kehidupanmu sehari-hari. "

“...Caranya?”

“Strategi 'katakan ahh'.”

“Uhhh... Apa?”

“Kamu membuat laki-laki tersebut 'berkata ahh' dan menyuapinya makan. Asalkan dia bukan seorang wanita atau biksu hasrat seks, aku jamin dia akan merasakan sesuatu.”

Hm.

“Paling tidak, Dia akan bingung. Dan keresahan emosional itu akan terasa seperti ketegangan romantis.” 

Hmm...

“Ditambah lagi, ketika kamu mengambil inisiatif, di dalam benaknya dia akan mulai berpikir 'Oh, cewek ini benar-benar menyukaiku!' Dan itu akan membuatnya semakin bingung.”

Hmmmm!

“Dan jika dia masih perjaka, maka dia cocok menjadi milikmu!” Fujishima menyatakan, membusungkan dadanya tinggi-tinggi. “Selama dia masih perjaka!”

“Bisakah kamu berhenti menekankan penyebutan 'pejaka'?!”

“Hati-hati. Sekarang, Fantasi perjaka bisa jadi mengerikan!”

“Tidak ada yang lebih menakutkan daripada kamu!” Dia bahkan lebih menyeramkan dari yang kukira!

“Pendapat yang bagus,” jawabnya sambil berpikir, menatapku.

Aku memutuskan untuk memulai percakapan kembali. “Bagaimana kamu membuat skenario seperti itu? Sepertinya rumit.”

“Nah, kamu hanya harus membuatnya berhasil, bukan? Bagaimanapun, itu adalah kehidupan cintamu.”

Benar.

“Secara pribadi, kupikir ini adalah penemuan yang setara dengan hukum Ohm. Aku menyebutnya Hukum Say Ahh!

“Bagaimana itu bisa setara dengan hukum sains?!” Serius, kau sudah gila!

Dia menghela nafas lega. “Aku senang melihatmu telah kembali ke dirimu yang biasa lagi.” Nada suaranya tiba-tiba... melembut.

“Fujishima...?” Inilah yang kudapat karena lengah di sekelilingnya, sialan. “Dengar, uh... Apakah sesimpel itu?”

“Tentu saja,” jawabnya, dengan santai menyesuaikan kacamatanya.

Ada hal lain yang menggangguku tentang komentarnya. “Jadi apa maksudmu, dengan diriku yang biasa?”

“Yah, tingkahmu agak aneh, kan? Kamu pernah bertengkar sedikit dengan Nagase-san dan segalanya. Faktanya, kamu masih bertingkah aneh sampai hari ini.”

“Aku...?”

“Ya, kamu.”

Apakah perilakuku saat ini sama dengan orang-orang pada momen Pembebasan?

“Yah ... itu karena saya mencoba untuk menjadi berbeda. Saya mencoba untuk berubah.”

“Mengubah diri sendiri... Begitu... Dan siapa yang akan mendapat manfaat dari ini?”

Aku bisa melihat diriku terpantul di lensanya.

“Uhh... Diriku sendiri, kurasa?”

“Aku mengerti. Baiklah kalau begitu. Selamat berjuang. ” dengan tatapan penuh pengertian, Fujishima pergi.

Ditinggal sendirian, aku mendorong diriku sendiri untuk kembali ke ruang klub. Tidak ada gunanya membuang waktu; Aku perlu mengambil bahan bakar ini dari Fujishima dan mengubahnya menjadi semangat.

Hatiku yang lemah semoga dalam kondisi yang lebih baik sekarang. Tentu, menyakitkan disebut 'aneh', tapi... Tidak, jangan pikirkan itu. Fokus!

Aku terlambat tiba di ruang klub. Saat aku membuka pintu, aku mendengar suara Iori keras dan jelas—

“Hmmm ... Sekilas Inaban mungkin tidak terlihat feminin, tapi jauh di lubuk hatinya dia benar-benar sama femininnya dengan — Uhh, hai, Inaban!”

“Ada apa? Bergosip tentangku?” Aku bertanya.

Seketika, empat anggota KPB lainnya berpaling dan kembali melakukan apa yang mereka lakukan.

“Uh, halo? Apakah ada sesuatu yang terjadi, atau apa?”

“Hai, Inaba. Kamu terlambat,” Taichi menyapaku.

“Ya. Terjebak dalam beberapa hal.”

Aku duduk. Sementara itu, tidak ada yang menatap mataku. Mereka jelas menyembunyikan sesuatu. Apa-apaan? Bukankah aku ikut bersenang-senang? Aku tidak bisa membiarkan ini. Aku harus memaksa mereka untuk mengungkapnya.

Aku melihat sekeliling. Satu demi satu, mereka semua menghindari tatapanku.

Biasanya, aku akan meminta mereka memberi tahuku. Aku memang seperti itu... namun aku tidak bisa melakukannya. Sebagai gantinya, aku diam-diam menyiapkan laptop.

Di sinilah aku, mencoba mengubah diri sendiri, tetapi tidak ada yang berhasil. Semua orang menyebutku aneh — bahkan orang yang kuharap bisa memahamiku sebaik-baiknya juga menganggapnya seperti itu. Dan sekarang keanehan itu membuat segalanya menjadi aneh juga.

Semuanya salah. Pesimismeku semakin tidak terkendali. Itu adalah kebiasaan burukku, dan aku tahu aku harus menghentikannya...tapi aku tidak bisa.

Pada akhirnya, aku gagal membuat kemajuan apa pun — baik itu dalam tujuanku maupun dalam kerja klub.

■ □ ■

Keesokan paginya, langit cerah tidak berawan. Dan setelah tidur malam yang nyenyak, pemikiran negatifku sebagian besar telah disetel ulang.

Pagi itu, aku mengumpulkan semua keberanianku untuk menekan kecemasanku. Masih terlalu dini untuk menyerah. Mengapa aku terus mengharapkan semua rencanaku berjalan dengan sempurna pada percobaan pertama? Mereka hanya perlu sedikit penyesuaian, itu saja.

Misi: dimulai kembali!

Operasi Taichi: Fase 5

“Seperti yang kubilang, kamu harus menggunakan formula yang sama seperti yang terakhir kali.”

Aku duduk di depan meja kerja Taichi, membantunya dengan lembar kerjanya.

“Oh, begitu... Jadi nomor ini masuk ke sini... Substitusi... Aku mengerti sekarang!”

“Mudah bukan?”

“Ya! Jawabannya hampir seperti menatap wajahku. Terima kasih banyak.”

Itu bukan satu-satunya soal yang mudah saat ini, jika kamu lebih teliti, pikirku.

Aku duduk sendiri di atas meja di depannya dengan kaki bersilang. Jadi, posisi kakiku langsung setinggi matanya. Tidak hanya itu, aku juga sedikit menaikkan rokku... dan aku tidak memakai celana pendek.

Aku sebenarnya tidak akan menunjukkan celana dalamku kepadanya, tentu saja, tetapi menurut penelitianku, kemungkinan saja itu akan memicu efek yang diinginkan. Bukannya aku mengikuti saran Fujishima atau apa pun! Tetap saja, mungkin dia punya ide yang benar. Mungkin langkah terbaik adalah membuat dia deg-degan.

Aku masih belum tahu di mana tepatnya posisi status bertemanku dengan Taichi, tapi untuk saat ini kupikir kita bisa mempertahankan persahabatan yang berisiko rendah... dan sementara itu, aku bisa dengan santai memamerkan kewanitaanku pada titik-titik strategis.

Sayangnya, dia belum mengangkat kepala dari kertasnya. Ayolah, apakah kamu sebegitu CINTANYA dengan matematika?!

Aku memutuskan untuk mengubah posisi, tetapi aku tahu begitu aku melepaskan kakiku, aku hampir pasti akan secara tidak sengaja mem-flash-nya… Aku bukan penggemar ide tersebut, tapi sekali lagi... No gain, no pain seperti yang mereka katakan ...

Lalu aku melihat tatapannya mengarah ke atas selama sepersekian detik, dan kembali ke kertasnya. Aha! Bekerja!

Tersipu, Taichi menggaruk pipinya. “Uh, Inaba?”

“Iya?” Tanyaku, dengan suara terseksi yang bisa kulakukan.

Ada jeda yang lama.

“Aku bisa melihat celana dalammu.”

“SEPANJANG WAKTU?!”

Secara refleks, aku menendang wajahnya.

Setelah itu, aku menghabiskan waktu lama untuk meminta maaf atas mimisan yang terjadi karena ulahku…

Operasi Iori: Fase 5

Pada titik ini, aku tahu aku tidak akan membuat kemajuan jika aku terus berteriak. Aku harus langsung ke sumbernya.

“Kamu ingin tahu bagaimana perasaanku tentang kamu mencoba mencuri Taichi dariku?” Iori bertanya, mengulang pertanyaan yang aku ajukan padanya.

“Itu agak blak-blakan, tapi ya…” Aku mencoba mempertimbangkan perasaanmu, sialan!

“Apa yang kamu bicarakan? Kamu selalu mengatakan betapa kamu lebih suka berterus terang daripada berbelit-belit. ”

“Yah begitulah…”

Akhir-akhir ini rasanya dia seperti membalikkan keadaan padaku. Dia tumbuh lebih kuat dari yang kuingat.

“Benar kan? Oke, jadi, perasaanku tentang topik ini: Aku tidak marah tentang itu. Maksudku, Taichi bukanlah milikku atau siapa pun. Dia bahkan bukan pacarku. Jadi apa perlu untuk marah?”

“Tapi…”

“Kita telah melakukan percakapan ini pada karyawisata, ingat? Kita sepakat bahwa kita hebat satu sama lain! Atau apakah kamu berbohong kepadaku saat itu?”

“Tidak, aku tidak berbohong.” Mengingat hal tersebut, kejadian itu adalah hal yang paling jujur yang pernah aku alami dengan siapa pun sepanjang hidupku. Saat itulah aku akhirnya merobohkan dinding-dinding yang mengitariku.

“Nah, ini dia! Yang harus kamu lakukan adalah melawanku dengan jujur dan adil.”

“Dan kamu... baik-baik saja dengan itu?”

“Ya! Aku benar-benar senang jika kamu ikut serta ... Membuatku merasa seperti aku membuat pilihan yang tepat.” Saat dia berbicara, ekspresinya menjadi samar-samar.

“Maksudnya apa...?”

“Siapa yang tahu!” Iori tertawa terbahak-bahak. Mungkin dia mencoba untuk bercanda, atau mungkin dia benar-benar terhibur... Aku tidak pernah bisa membacanya, tidak peduli seberapa keras aku berusaha. “Pokoknya, gitu deh! Kita harus ngobrol kapan-kapan. Kau tahu, merencanakan bagaimana membuat orang yang kita sukai memperhatikan kita.”

“Meskipun kita musuh bebuyutan dengan menyukai orang yang sama?”

“Kita bukan musuh bebuyutan! Kita hanya ... rival romantis!”

“Benar…” Perbedaan yang sama, pikirku.

“Musuh secara aktif mencoba menyakiti satu sama lain, sementara saingan hanya bersaing. Memiliki saingan adalah hal yang baik!” Dia mengangkat dua jarinya sebagai tanda perdamaian dan tersenyum lembut. “Sekarang aku mengerti ... Jadi itu yang membuatmu berperilaku aneh akhir-akhir ini, huh?”

“Apa? Aneh?”

Ada kata itu lagi. Itu adalah bukti bahwa aku secara nyata telah berubah, jadi aku seharusnya merasa senang tentang itu... namun, ada sesuatu yang terasa tidak benar. Jika aku sudah berubah, mengapa aku tidak melihat hasilnya?

“Bukankah menurutmu begitu? Sepertinya kamu benar-benar lupa... Atau mungkin kamu melakukannya dengan sengaja, entahlah.”

“Melupakan apa?”

“Hah? Apakah kamu benar-benar tidak tahu apa yang ku katakan...? Oke, lupakanlah. Tidak apa-apa.”

“Oh ayolah! Kamu tahu itu hanya akan membuatku semakin penasaran!” Apakah ada sesuatu yang terjadi di belakangku?

“Itu bukan apa-apaa! Serius! Ngomong-ngomong, ingat saat aku memintamu untuk membantuku mengembalikan pakaian yang kubeli? Aku telah memutuskan untuk mengurusnya sendiri.”

Aku samar-samar mengingat percakapan ini. “Benar… Tidak, aku masih berpikir aku harus ikut denganmu. Aku tidak percaya kamu tidak pergi sendirian.”

“Aww, jangan perlakukan aku seperti anak kecil!”

Sebelum aku menyadarinya, Iori telah mengarahkan percakapan ke topik yang berbeda, dan sekarang tidak ada jalan untuk kembali.

■ □ ■

Merencanakan tujuan sendiri serasa seperti aku adalah seorang agen rahasia. Itu semua baik dan bagus. Tetapi jika aku tidak bisa maju, maka aku hanya membuang-buang waktu saja.

Baik Operasi Taichi maupun Operasi Iori tidak berjalan sesuai dengan rencana, dan hasilnya, aku juga tidak membuat kemajuan apa pun dalam Operasi Love Triangle. (Secara teknis, Operasi Iori berpotensi sukses, tetapi entah bagaimana aku tidak bisa menerimanya.)

Istirahat terlebih dahulu bukanlah gayaku; Aku lebih dari tipe licik. Tetapi bagaimana jika itu adalah cara yang salah untuk melakukannya? Bagaimana jika aku seharusnya mengubah diriku menjadi lebih lugas? Abaikan diriku yang normal? Pikiran itu membuatku merasa pusing tiba-tiba.

Aku membuka pintu ruang klub dan menemukan bahwa sekali lagi aku adalah orang terakhir yang datang.

“Aku masih berpikir kita harus — Whoa!” Aoki berhenti di tengah-tengah kalimatnya, dan mereka berempat melompat terpisah, seolah diberi aba-aba.

Ruangan itu berputar-putar. Kakiku gemetar. Pikiranku menjadi kosong. Aku merasa pusing. Itu semua ada di kepalaku. Tetapi kenyataannya adalah, aku telah kehilangan tempatku di antara mereka.

Aku telah berubah. Dan sekarang stabilitas itu hilang ... dan... Aku seharusnya bertanya kepada mereka apa yang mereka lakukan, tetapi aku tidak bisa.

Bagaimana jika ketakutan terburukku itu terbukti benar?

Sebaliknya, aku berpura-pura tidak peduli. Aku duduk di kursi dan menyalakan laptopku, mencoba untuk tidak memikirkannya ... tetapi otakku bekerja dengan kecepatan penuh untuk menganalisisnya. Apa yang mereka berempat ingin diskusikan tanpa aku sih?

Pikiranku berubah menjadi pesimis.

Mungkin mereka akan memutuskan persainganku dengan Iori adalah sebuah masalah. Mungkin mereka mencoba mencari cara untuk menyingkirkanku. Tentu saja, aku tahu mereka sebenarnya tidak seperti itu ... namun aku tetap khawatir.

Orang-orang selalu melihatku sebagai sososk "tipe rasional", tapi itu tidak bisa jauh dari kebenaran. Aku yang sebenarnya? Paranoid atas ketiadaan. Cemas dan tertekan karena tidak ada apa-apa. Selalu.

Tuhan, aku tidak bisa melakukan ini lagi! Semuanya berantakan! Aku tidak tahu apa yang harus dilakukan atau bagaimana harus bertindak!

Aku harus berubah. Tapi dari mana memulainya?

Aku harus berubah. Apakah aku bisa mengubah segalanya?

Aku harus berubah. Aku harus berubah!

Tapi begitu AKU berubah, apa yang terjadi pada pertemananku dengan Taichi, dan Iori, dan Yui, dan Aoki, dan yang lainnya?

Pada akhirnya, lagi-lagi, aku tidak menyelesaikan satu hal pun pada hari itu.

■ □ ■

Keesokan harinya, aku tidak bisa mengumpulkan keinginan untuk mencapai tujuanku sama sekali. Sebaliknya, aku menghabiskan sepanjang pagi dengan linglung dan tidak fokus. Aku terus menderita atas apa yang harus kulakukan, tetapi tidak menemukan jawaban yang berarti.

Kemudian kelas berakhir pada hari itu, dan sudah waktunya untuk pergi ke ruang klub.

Aku menoleh. Iori dan Taichi menatapku dan berbisik satu sama lain. Namun, segera setelah aku melihatnya, mereka berpisah; Iori dengan riang menepuk bahu Taichi dan meninggalkan kelas meninggalkan kami.

Saat aku bergerak untuk mengikutinya, Taichi mendekatiku. “Berhenti disana, Inaba,” serunya sambil berputar-putar di depanku.

“Apa yang kamu inginkan?” Suaraku keluar dengan geraman rendah.

“Nah, eh, ada sesuatu yang ingin kubicarakan denganmu tentang…”

“Tidak bisakah kita membicarakannya sambil jalan?”

“Ti-Tidak, tidak bisa. Mari kita duduk sebentar, oke?”

“Tentang apa ini?”

Tidak peduli seberapa keras aku melawan, Taichi menolak untuk menjelaskan.

Aku bisa merasakan diriku jengkel. Bajingan ini adalah sumber dari semua masalahku, semua kebingunganku, semua kecemasanku... Mengapa dia tidak buru-buru dan menjadikan Iori pacarnya? Kenapa dia terus bersikap baik padaku? Kenapa dia harus... membuatku jatuh cinta padanya...?

Ini semua salahmu, sialan! Aku berpikir dengan marah pada diriku sendiri.

“Apa yang kau inginkan?!” Aku mendesis, mencoba melewatinya.

“Jangan membentakku, oke? Ayo, rileks dulu.”

“Kalau begitu, katakanlah!”

“Baiklah baiklah! Aku akan bicara! Kembalilah dulu ke kelas!”

“Kita bisa membicarakan ini di jalan!”

“Tidak, tidak bisa! Ini penting!”

Seketika, aku membeku. Penting?

Aku berbalik dan menghadapnya. “A ... Apa itu?” Tanyaku, menatap langsung ke matanya.

Dia menarik napas. ‘Oh... uh... yah…”Lalu dia membuang muka dengan canggung.

Apa-apaan ini?! Kau bilang itu penting, bukan ?! Jika kamu ingin mengatakan sesuatu, katakan saja. Jika tidak, jangan berkata! Apakah kamu tidak menyadari betapa berharganya aku dalam setiap kata dan perbuatanmu? Apakah kamu tidak melihat betapa pedulinya aku?!

“Apakah ini tentang aku yang baru-baru ini—" Aku memulai, tapi kemudian nada dering ceria berbunyi.

“Oh sial! Apakah aku lupa men setnya dalam mode getar ?!” Taichi mengeluarkan ponselnya dari sakunya dengan cepat. “Aoki! ...Ya...? Sudah siap semua? Terima kasih Tuhan... Tunggu, bagaimana kamu bisa mengaturnya secepat itu...?”

■ □ ■

Saat kami tiba di ruang klub, Taichi memberi isyarat padaku ke dalam. Dan segera setelah aku masuk—

“SELAMAT ULANG TAHUN, INABA!”

—Suara popper pesta meledak di sekitarku.

Untuk beberapa saat aku membeku bersamaan dengan pikiranku berubah menjadi kosong. Selamat ulang tahun...?

Ruangan itu didekorasi dengan rantai kertas — tidak ada yang mewah, namun itu menyentuh hatiku.

“Ada apa, Inaban? Apakah kami membuatmu tidak bisa berkata-kata?” Iori bertanya, menyeringai main-main.

“Masuk ke sana, Inaba,” Taichi mendorong, dengan lembut mendorongku ke depan.

Kemudian aku terhuyung-huyung masuk ke dalam ruangan dengan kaki gemetar, otakku masih berjuang untuk memproses ini.

“Sekarang, waktunya untuk hadiahmu! Ini dia! ” Dan dengan itu, Aoki mengangkat tutup kotak yang ada di atas meja.

Hal pertama yang kulihat adalah sebuah plakat cokelat putih bertuliskan HAPPY BIRTHDAY HIMEKO! tertulis dengan lapisan gula... bertempat di tengah-tengah kue coklat besar. Campuran buah-buahan berlapis aprikot — stroberi, kiwi, jeruk, persik, melon, nanas, blueberry — telah dijejalkan di setiap inci permukaannya, dan itu semua berkilauan seperti permata.

Tidak, ini lebih baik dari permata.

Membutakanku.

Pandanganku kabur.

“Dari mana datangnya...?”

Aku tahu itu tidak masalah — aku tahu aku seharusnya hanya mengucapkan terima kasih — namun aku tetap bertanya.

“Kami memesannya, kau tahu! Lalu aku baru saja lari untuk mengambilnya,” Kiriyama menjelaskan, dia terlihat cukup senang dengan dirinya sendiri.

“Dengan kecepatan kilat juga!” Aoki menambahkan.

“Waw, aku berhutang budi padamu. Tidak mungkin aku bisa menahannya selama yang kita rencanakan sebelumnya,” hela Taichi.

“Silahkan.  jelas kamu tidak memiliki kesempatan untuk mengganggu Inaba.”

“Ayolah, Kiriyama! Kau tidak percaya padaku ?!”

“Oh, santai. Tidak apa-apa! Ngomong-ngomong, Inaba, um... Aku tahu kamu tidak terlalu suka dipanggil dengan nama depan dan lainnya, tapi rasanya agak bodoh meminta mereka menulis nama belakangmu di kue yang dipersonalisasi, tahu? jadi…”

“Tidak, tidak apa-apa... um…” yang ada, aku merasa itu sangat menyentuh. Tapi aku tidak bisa mengatakan itu, tentu saja. Sebaliknya, aku memandangi lantai.

“Apakah Inaban kita menangis? Hmmm?” Iori menatapku.

“Di-diam! Aku tidak menangis! Dasar!” Aku berpaling darinya dan mengusap mataku dengan lengan bajuku. Itu tidak dihitung menangis selama air mata tidak jatuh!

“Lihat? Inaban menyukai hal ini sama seperti semua orang! Tidak selalu harus benar-benar praktis, Taichi.”

“Aku mengerti... Aku akan mencatatnya di masa depan.”

Saat itulah aku menyadari: ini adalah percakapan rahasia yang mereka sembunyikan dariku selama ini.

“Ya Tuhan, Inaba, kenapa kamu berdiri saja di sana? Apakah itu benar-benar menghancurkan hidupmu? Kau tidak, melupakan ulang tahunmu sendiri atau semacamnya, kan?”

Aku tidak menjawab... tapi dia benar. Saat kuingat-ingat kembali, keluargaku telah memberi tahuku saat sarapan bahwa mereka akan membuat reservasi untuk makan malam pada malam ini. Kami hampir tidak pernah keluar untuk makan malam sebagai keluarga, jadi aku ingat pernah bingung mengapa... tapi sekarang aku mengerti.

Bagaimana aku bisa melupakan ulang tahun keenam belasku?

Iori kembali padaku. “Uh, Inaban? Maksudku, aku tahu kita telah melalui banyak hal akhir-akhir ini... tapi ini tidak sepertimu.”

“Bagian yang mana?” Aku sudah disebut aneh belasan kali hingga sekarang, jadi aku sudah terbiasa.

“Yah, ini seperti... kamu berusaha terlalu keras, atau ... kamu terlalu tegang? Atau memiliki visi terowongan, kurasa?”

Memiliki visi terowongan. Itu masuk akal. Akhir-akhir ini aku tidak punya waktu untuk melihat gambaran yang lebih besar — aku terlalu sibuk menciptakan masalah di kepalaku. Masalah yang gagal aku pecahkan. Tetapi tetap saja...

“Aku mencoba untuk berubah. Mencoba menjadi orang yang lebih kuat... menjadi orang yang lebih baik.”

Mendengar ini, Iori tertawa terbahak-bahak. “Bisa aja! Kamu telah benar-benar menjadi orang suci, bodoh! Aku bahkan tidak bisa membayangkan akan seperti apa kamu nanti!”

“Whoa, whoa. Aku bukan orang suci.”

“Lalu kenapa kamu menawarkan diri untuk ikut denganku mengembalikan pakaian itu, hmm?” Dia menyeringai masam padaku. “Dan mengapa kamu mau untuk membantu Nakayama-chan dalam penelitiannya? Jangan berpikir sebentar, aku tidak tahu tentang semua tentang itu!”

“Plus, kamu sangat senang membantuku dengan masalah matematika itu,” renung Taichi.

“Dan kamu mengambil alih pekerjaanku di Buletin Budaya!” Yui menyatakan.

“Dan ... uhh ... Aku tidak bisa memikirkan contoh yang baik di luar kepalaku, tapi kamu selalu ada untukku, juga!” selesai Aoki.

“Apa maksudmu, kamu tidak bisa memikirkan apa-apa?! Dia selalu menyelamatkan pantatmu apapun kondisimu!” Bentak Yui.

“Benar... Semuanya agak tidak jelas, kurasa... Hahaha…”

“Dengar, kurasa tidak ada yang salah dengan mencoba berubah," kata Iori. “Tapi apakah itu benar-benar harus sedramatis itu? Maksudku, kamu telah banyak berubah selama enam bulan terakhir semenjak aku mengenalmu, dan kamu bahkan tidak mencoba.”

Aku telah berubah... bahkan tanpa mencoba?

“Pikirkan tentang itu! Enam bulan lalu, apakah kamu akan membantu Nakayama-chan? Tidak mungkin! Kamu yang lama tidak akan pernah setuju untuk 'mendistribusikan intelmu' atau apa pun!”

Aku bahkan secara aktif tidak menyadari perubahan ini, namun perubahan itu tetap terjadi. Tidak pernah ada kebutuhan untuk memaksanya... Aku pasti terjebak dalam beban emosional saat itu.

Betapa aku berharap aku menjadi setengah dari Iori. Dia sangat rapuh, namun juga begitu kuat. Dan sementara dia berjuang dengan identitasnya sendiri, dia sepertinya selalu mengenal kita semua lebih baik daripada kita mengenal diri kita sendiri. Potensinya tak terukur... Itu membuatku bertanya-tanya apakah aku benar-benar mengenalnya sebaik yang aku kira.

“Oke, Inaban, cepatlah duduk! Kita harus menyiapkan lilinnya!”

“Tunggu, Iori. Bukankah itu melanggar aturan untuk menyalakan api di sekolah?”

“Ayolah. Siapa yang peduli dengan lilin yang sangat sedikit ini?”

“Plus, sekarang kita memilikinya, akan sia-sia jika kita tidak menggunakannya.”

“Lihat? Yui mengerti! ”

“Kalau begitu aku, Aoki Yoshifumi yang rendah hati, akan bertindak sebagai... uh... pria penyulut lilinmu!”

Sementara yang lain meributkan persiapan lilin, Taichi mendekatiku.

“Inaba…” Dia merendahkan suaranya dan melanjutkan, “Aku sangat menghargai... kamu tahu... apa yang kamu katakan saat itu. Sejujurnya, hal ini sangat baru bagiku, aku masih tidak tahu bagaimana menanganinya... Maaf, aku tahu itu hanya alasan.”

Ini adalah pertama kalinya dia menyampaikan pengakuan cintaku sejak hari itu terjadi. Ternyata itu tidak terhapus dari sejarah. Baginya, itu nyata.

“Kamu tidak perlu meminta maaf. Yang ada, aku adalah orang yang membiarkan keegoisanku membuat semua orang merasa canggung.”

“Nah. Aku sebenarnya sangat menyukai persahabatan yang telah kita bangun ini. Dan aku tidak tahu persis apa rencanamu, tapi menurutku akan menyenangkan jika ini terus berlanjut. "

“Oh…”

Ini membuatku lengah.

Selama ini, aku meyakinkan diriku sendiri bahwa aku perlu berubah... tetapi itu tidak berarti aku harus melepaskan semua perasaan diri untuk mencapai tujuan itu. Lagi pula, jika aku mengubah semua yang menjadikanku "aku", bagian yang baik dari semuanya adalah, aku tidak akan menjadi Inaba Himeko lagi.

Memang, meskipun mudah untuk dilupakan, aku memiliki sifat-sifat positif sama seperti orang lain. Bagaimanapun, secara fungsional tidak mungkin untuk memiliki 100% sifat negatif. Aku bukan monster total... Aku hanya perlu percaya diri.

“Inaban!” [Nagase]

“Inaba!” [Yui]

“Inabacchan!” [Aoki]

Teman-temanku memanggilku.

“Silahkan, Inaba,” Taichi meminta.

Jadi aku mengambil langkah maju. Mulai sekarang, aku akan berjalan dengan kepala terangkat tinggi.

Tentu, mungkin aku panik dan kehilangan identitasku. Dan kemungkinan besar itu bukan terakhir kalinya aku membuat kesalahan bodoh. Lagipula, jika hanya sedikit kemauan yang diperlukan untuk mewujudkannya, tidak ada seorang pun di dunia ini yang akan memiliki masalah.

Tidak... Pada kenyataannya, tekad adalah langkah pertama. Yang pertama dari yang lainnya. Dan untuk benar-benar menjalani hidup kita, satu-satunya pilihan adalah berjalan di jalur itu selangkah demi selangkah — tanpa jalan pintas.

Memang, akan ada hari-hari buruk. Hari-hari yang menyedihkan. Beberapa hari kami akan putus asa karena kekacauan kami. Dan suatu hari kita mungkin menyimpang dari jalan yang benar. Tapi pada akhirnya...

“Baiklah, lilinnya sudah siap! Semuanya siap bernyanyi?! Tiga, dua, satu, mulai!”

Atas isyarat Iori, semua orang menyanyikan bagian reff dari lagu selamat ulang tahun

...Pada akhirnya, selama aku memiliki teman-temanku di sisiku, aku tahu aku akan baik-baik saja.

Saat lagu hampir berakhir, semua orang bersorak dan bertepuk tangan.

Sekarang... Saatnya kembali, gaya Inaba Himeko!

Dengan keberanian membara di dadaku, aku mencondongkan tubuh ke depan dan meniup enam belas lilin itu.



[1] Kertas mantra yang digunakan dalam kepercayaan Shinto.
[2] Sekte agama Shinto yang muncul pada era Sengoku melalui ajaran dari Yoshida Kanetomo.